Højskolen Østersøens historie – en skjortehandler og en oliemagnat

Højskolen Østersøen er grundlagt i 1993 af to driftige erhvervsfolk fra Herning. Den ene hed Aage Damgaard, den anden Johannes Jensen. De havde begge store erhvervssuccesser bag sig og således havde Aage Damgaard grundlagt, skabt og drevet skjortefabrikken Angli. Da han i 1972 besluttede sig for at lægge skjorterne på hylden, havde han allerede påbegyndt sit næste eventyr, nemlig restaurationskæden A Hereford Beefstouw. Desværre døde Aage Damgaard inden Højskolen Østersøen kunne slå dørene op for de første elevhold.

Det var således Johannes Jensen der i 1992 købte det daværende Hotel Hvide Hus i Aabenraa for at forære bygningen til den selvejende institution Højskolen Østersøen. Johannes Jensen havde fra engang i 50´erne grundlagt og drevet benzinselskabet UNO-X benzin. Benzinselskabet blev solgt i 1992 til Hydro-Texaco og Johannes havde nu tid til beskæftige sig med andre ting. Med til historien hører, at Johannes Jensen også var tæppefabrikant og indehaver af fabrikken Dansk Wilton i Birk ved Herning. Mange af de tæpper, man i dag ser på Højskolen Østersøen er vævet på Johannes Jensens fabrik i Herning.

Højskolen Østersøens udspring er uldjylland!

Aage og Johannes havde begge været på højskole i Askov og på Krogerup. Disse højskoleophold havde gjort kæmpestort indtryk på dem, forandret dem. Johannes Jensen sagde mere end én gang, at havde det ikke været for højskolen, havde han aldrig fået ideen til UNO-X benzin.

Aage og Johannes var mere opmærksomme end så mange andre på det, der skete i Tyskland i 1989 og 1990 med Murens fald og den tysk-tyske enhed. Allerede på det tidspunkt var Tyskland Danmarks største samhandelspartner og eksportmarked. Og med genforeningen kom 16 millioner nye potentielt købedygtige kunder til. Og Johannes gjorde sig bekymringer om danskernes tyskkundskaber nu også var gode nok til at sikre dette eksportmarked i fremtiden. Derfor blev Højskolen Østersøen grundlagt, som en institution, der i overensstemmelse med den danske højskoletradition skulle hjælpe til med at højne danskernes tyskkundskaber, især inden for eksporterhvervene, så Tyskland som marked kunne sikres for fremtiden.

Imidlertid udviklede det sig hurtigt til, at skolen blev befolket ikke bare af danskere, der ville lære tysk, men også af tyskere, der var interesseret i at lære dansk. Således kunne de to nationaliteter og kulturer lære sprog af hinanden. Konceptet skulle udvikle sig til at blive en succes. Og det er grundlaget for Højskolen Østersøen, at den samværsdimension, der er en vigtig del af al højskole på Højskolen Østersøen omfatter mindst to sprog og kulturer. Samværsdimensionen tolkes på Højskolen Østersøen internationalt.

Ved siden af skolens lange kurser, hvor sprogundervisningen spiller en afgørende rolle, tilbyder skolen også korte kurser. Disse kurser af uges eller 14 dages varighed finder fortrinsvist sted om sommeren, men ligeledes om vinteren, foråret og efteråret. På skolens kort kursus program finder man sprogkurser, rejsekurser, kultur-, landsdels- og højtidskurser. Alle er de i tråd med den danske højskoletradition og bygger et fundament af åbenhed, nysgerrighed, fællesskab og sang, og kurserne har ofte et perspektiv, der rækker ud over Danmarks grænser.

Siden 2012 har skolen udvidet sit koncept på de lange kurser. Således gennemførte skolen i foråret 2012 sit første lange kursus med deltagere ikke bare fra Danmark og Tyskland, men fra hele Europa. Hele 7 nationer var samlet i 4 måneder – nogle elever kendte til højskolen (de danske elever) for nogle var det en hel ny oplevelse (de udenlandske elever). Det er dette internationale grundlag, der bærer skolen den dag i dag. Således er skolen på lange kurser altid befolket af deltagere fra hele Europa. Meningen er at skabe en europæisk samtale, så vi i fællesskab kan få snakket om de mange udfordringer, vi står over for og som vi ikke kan løse som nationalstater.

Bag de europæiske lange kurser i dag står Aage Damgaards og Johannes Jensens ideer om at skabe en international samværsdimension. En international samtale!